GEORGE LOIS EN ENTREVISTA: “No conocerás todo sobre Muhammad Ali hasta que no leas ‘ALI RAP'”

GEORGE LOIS EN ENTREVISTA: “No conocerás todo sobre Muhammad Ali hasta que no leas ‘ALI RAP'”

GEORGE LOIS, director artístico y referencia obligada de la industria de la publicidad, fue además buen amigo del boxeador recién fallecido Muhammad Ali. Fundó su primera

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Muhammad Ali y George Lois en la casa-museo del boxeador en 2006. Fotografía de David Turnley.

GEORGE LOIS, director artístico y referencia obligada de la industria de la publicidad, fue además buen amigo del boxeador recién fallecido Muhammad Ali. Fundó su primera agencia en 1960 —se cree que la segunda en el mundo—, publicó cerca de 100 portadas para la prestigiosa revista Esquire y ayudó a popularizar iniciativas ahora tan reconocidas como la cadena de televisión MTV o la marca de ropa Tommy Hilfiger. Utilizando su dominio de la imagen, sus más de 40 años conociendo al boxeador y sus recuerdos sobre la famosa palabrería de este, en 2006 publicó ALI RAP: Muhammad Ali, The First Heavyweight Champion. El libro, que señala a Muhammad Ali como precursor del rap es, sobre todo, una biografía que narra la vida del púgil con rimas e imágenes, desde su infancia hasta sus últimos días. SWAGGA MUSIC ha tenido la oportunidad de charlar con George Lois y, en una profunda entrevista, el neoyorquino ha dado a conocer algunas anécdotas apasionantes sobre su amistad con Muhammad Ali, sobre la relación del púgil con el rap y sobre su vida.

SWAGGA MUSIC: Hola y gracias por esta entrevista con SWAGGA MUSIC.

GEORGE LOIS: Swagga, o swagger, con “er”, suena como a esa forma de andar con chulería y como Muhammad Ali hacía (risas).

SWAGGA MUSIC: Es así. Comencemos por ello. Hace unos días conocíamos la muerte de Muhammad Ali, tu amigo desde muy joven y cuya biografía ilustrada publicaste hace justo 10 años. ¿Cómo nació Ali Rap, ese libro en el que dices que antes del rap este boxeador rapeaba?

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Muhammad Ali, en protesta contra el encarcelamiento del boxeador Rubin “Hurricane” Carter.

GEORGE LOIS: Conocía bien a Muhammad Ali y estaba con él en Miami en 1975 y fui a verle, porque yo vivía en Nueva York, y estábamos intentado sacar a[l boxeador acusado por triple asesinato y luego absuelto] Robin “Hurricane” Carter de la cárcel. Organizábamos protestas y todo eso y le dije: “Tengo buenas noticias. Bob Dylan se va a unir a nosotros con la canción “Hurricane” y podría dar un concierto en Madison Square Garden”. Íbamos en un descapotable en Miami y la radio estaba puesta y sonaba una canción de Box rap, el rap original, y dijo: “Calla, calla. Quiero escuchar”, y cuando terminó le dije: “Ese eres tú, están copiando lo que tú haces”. Y Muhammad Ali dijo: “George, primero los hice rap con mi boca y después lo hice rap en la boca”. Sonaba como él.

SWAGGA MUSIC: Y tras identificar esa relación entre los versos de Muhammad Ali y el género musical del rap, en 2006 es cuando decides hacer un libro sobre ello. ¿Qué te llevó a hacerlo?

GEORGE LOIS: Lo que me llevó a hacer el libro de Ali Rap en 2006 fue que Taschen, la gran editorial de libros, publicó el libro Muhammad Ali, Greatest of All Time, y era un libro de 3.000 dólares. Pocas personas pueden pagar eso y pensé que haría un libro sobre Muhammad Ali, que sería como su autobiografía. Iba a contar todas las cosas que le escuché decir o que sé que dijo, iba a ilustrarlo e iba a hacerlo cronológicamente para que cuando se leyese, fuese desde el principio. Desde que Ali tenía unos 6 años y accidentalmente golpeó a su madre en la boca y le rompió dos dientes hasta el final.

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Libro ALI RAP: Muhammad Ali, The First Heavyweight Champion of Rap.

SWAGGA MUSIC: ¿Cómo hiciste para obtener todas las declaraciones del libro?

GEORGE LOIS: Conocía la mayoría de ellas, pero quería tenerlas palabra por palabra, y tuve que investigar para ello. Creo que solo unas 20 de esas declaraciones me las dijo a mí, y puedo decirte que, aunque creas que conoces a Muhammad Ali, no sabrás todo sobre él hasta que leas este libro: ALI RAP: Muhammad Ali, The First Heavyweight Champion of Rap. Hice el libro con Taschen y entonces ESPN se enteró de ello y colaboró con Taschen, y después ESPN hizo una película basada en el libro.

SWAGGA MUSIC: ¿Sabes si Muhammad Ali leyó Ali Rap?

GEORGE LOIS: Sí, Muhammad Ali leyó el libro. Salió cuando Muhammad todavía podía leer, hablar y moverse. Los últimos 5 años han sido terribles. Ni podía parpadear, no podía ver, no era lo que recordaba: uno de los americanos más grandes que alguna vez ha existido.

SWAGGA MUSIC: ¿Cuándo fue la última vez que viste a Muhammad Ali?

GEORGE LOIS: Hace 5 años y era difícil, muy difícil, comunicarse con él. Era muy triste. Él pasó la mitad de su vida boxeando. Es impresionante cómo un hombre que era tan locuaz, tan maravilloso, que escribió el 90% de sus rimas, que era tan amable y que hablaba tan bien, finalmente no podía básicamente hablar.

SWAGGA MUSIC: Pero tuvo la oportunidad de leer tu libro, ¿verdad?

GEORGE LOIS: Sí.

SWAGGA MUSIC: ¿Y qué dijo?

GEORGE LOIS: Dijo: “Eh, George, ¿sabes lo que me gusta más del libro? Me gustas cómo eres tú, George”.

SWAGGA MUSIC: ¿Cuánto tiempo te llevó hacer Ali Rap?

GEORGE LOIS: Trabajé en el libro desde 2000, he tenido mi propia agencia siempre en los últimos 40 años, y lo hice con mi hijo Luke, que es fotógrafo. En 2004 me jubilé parcialmente y le dije a mi hijo que tenía que buscarme a alguien que fuese realmente bueno con los ordenadores, porque yo no crecí con toda esa tecnología, y he trabajado con muchas agencias y nunca he encontrado a esa persona joven que realmente entendiera lo que hacía. Mi hijo dijo que lo hacía él, e hicimos el trabajo de dos semanas en un solo día. Mientras tanto, hacía campañas y branding, por lo que a lo mejor dedicaba al libro unas 2 horas al día. Creo que completamos el libro en 6 meses. Fue muy gratificante recordar todo sobre Muhammad Ali.

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Muhammad Ali al frente y George Lois y su mujer en una marcha de 10.000 personas hacia la cárcel Trenton State Prison donde estaba preso el boxeador “Hurricane”

SWAGGA MUSIC: Tuviste la oportunidad de recordar todo tipo de momentos sobre su vida…

GEORGE LOIS: De toda su vida. Por ejemplo, recuerdo cuando le pregunté si alguna vez había tenido miedo y él dijo que sí, que la primera vez que boxeó se cagaba en los pantalones. Le pregunté si fuera del ring había tenido miedo y me dijo que sí, casi llorando. Tenía 13 años y había un joven [el chico asesinado Emmett Till] de Chicago que tenía también 13 años y fue de Chicago a Mississippi y parece que miró a una mujer en una tienda. El Sur del Jim Crow, en esa época, era lo peor que podía ser, todavía colgaban a hombres negros entonces. Y cuando Ali vio la fotografía del joven en el periódico, con la cara desfigurada, dice que desde entonces nunca miró a una mujer blanca directamente a los ojos. Muhammad Ali luchó contra el racismo toda su vida.

SWAGGA MUSIC: Otro de tus trabajos más aclamados tiene a Muhammad Ali como protagonista: la portada de la revista Esquire donde el boxeador aparece cubierto de flechas. ¿Cómo surgió esta idea?

GEORGE LOIS: Era 1968, y conocía a Muhammad desde 1960, antes de que fuese a Roma y ganase la medalla olímpica. Tenéis que entender que en 1962 cuando anunció que se había convertido al islam, fue odiado por muchos negros por haberse cambiado de religión y por hombres blancos por su palabrería. Tenía muchos seguidores como yo, pero también mucho rechazo. El gobierno le odiaba porque era un chico negro con palabrería y dijo que fuesen a por él para el ejército en Vietnam, aunque era demasiado mayor para ello. Y cuando todo el mundo estaba en fila y pidieron que diesen un paso al frente, él se negó a hacerlo por motivos religiosos y, porque, según me dijo en muchas ocasiones, era una guerra absurda. Yo fui a la guerra de Corea, que fue similar a la guerra de Vietnam en el sentido de que ambas fueron genocidios y no teníamos derecho a participar en esas guerras. Además, nuestro ejército era racista. Cuando yo estaba en el ejército, el 95% de los soldados eran racistas. Así que Muhammad Ali se enfrentó a pasar 7 años en la cárcel.

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Muhammad Ali y George Lois en la sesión de fotos de la famosa portada del boxeador para la revista Esquire.

SWAGGA MUSIC: Y en ese contexto nació la famosa portada de Esquire ¿no?

GEORGE LOIS: Sí. Aproximadamente un año después, le llamé por teléfono. No le había visto en 6 meses y le dije: “Muhammad, tengo que hacer una portada de Esquire y tienes que venir a Nueva York en un par de días porque te voy a mostrar como el santo cristiano San Sebastián. Ah, y tienes que traer tus bonitos pantalones blancos y tus bonitos zapatos blancos”. Muhammad Ali vino a Nueva York dos días después y llegó al estudio, donde había unas 10 personas. Le dije que había investigado a varios artistas que pintaron a San Sebastián y le mostré una imagen del Museo Metropolitano de Nueva York para que posase como ella. Era una postal y le pedí que posase como en la imagen: mostrando un cuerpo fuerte, pero con el rostro y con la cabeza hacía detrás con sufrimiento. Había unos cables en el techo que le iban a sujetar y dijo: “eh, George”, apuntando a cada una de las flechas: “Lyndon Johnson, Robert McNamara, General Westmoreland, Clarf Clifford, Dean Rusk y Hubert Humphrey”. ¿Entiendes lo increíble que es? Esas eran las personas que intentaron destrozar su vida.

SWAGGA MUSIC: Comentabas antes que conociste a Muhammad Ali en 1960. ¿Cómo le conociste?

GEORGE LOIS: Había un gran reportero de deportes, Dick Shaap, que murió hace casi 20 años, y había seguido a Ali, entonces Cassius Clay, desde que tenía 14 o 15 años. En una ocasión, antes de los Juegos Olímpicos de Roma, le dio el dinero a Ali para que tomase un autobús a Nueva York, porque odiaba volar, y llegó a Nueva York –tenía 18 años-, y pasamos un par de días con él en una sesión de fotos.

SWAGGA MUSIC: Has pasado toda tu vida en Nueva York. Habrás vistos muchos cambios.

GEORGE LOIS: Mi padre vino de Grecia cuando tenía 13 años y con dos dólares en su bolsillo, gracias a que su padre vendió unas ovejas y cabras para pagar el pasaje en barco. Se quedó en Nueva York y crió a una familia preciosa, conmigo y mis dos hermanas. Él tenía una floristería y yo trabajé en la floristería desde los 6 años. Trabajaba todos los días, porque cuando tu padre es el dueño tienes que trabajar todos los días. Vivía en un barrio irlandés racista y cuando contrató a un hombre negro, el encargado de la iglesia le dijo que tenía que despedirle. Mi padre se negó y perdimos todo el negocio que teníamos con las flores para la iglesia en los domingos.

SWAGGA MUSIC: Y de trabajar en la floristería con tu padre, ¿cómo decidiste dedicarte a la publicidad?

GEORGE LOIS: Desde que tenía 4 años, he dibujado. Tenía mis libros de griego, porque tenía que estudiar griego, y estaban llenos de dibujos. Desde que tenía 7 años, todos en la familia se iban a dormir y yo dormía 2 horas y luego me despertaba y dibujaba otras dos horas y volvía a dormir. Lo he hecho toda mi vida. Y me iba a graduar del colegio público cuando tenía 14 años y mi profesora me dijo que no fuese a DeWitt Clinton, que era el instituto donde todos teníamos ir, que fuese a examinarme en una escuela de música y arte. Para mí, este fue el mejor centro de aprendizaje, y cuando me gradué, fui a la universidad. Fue cuando mi padre descubrió que no continuaría con la floristería, y el primer día de la universidad conocí a mi mujer en clase.

SWAGGA MUSIC: No queremos robarte más tiempo. ¿Qué mensaje te gustaría mandar a los seguidores de SWAGGA MUSIC?

GEORGE LOIS: Voy a repetir lo que he dicho antes: No conoceréis a Muhammad Ali hasta que no hayáis leído Muhammad Ali: The First Heavyweight Champion of Rap. Incluso la gente que piensa que conoce a Ali, no conoce a Ali hasta que no lee este libro.

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